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Range Fuels, eines der erfolgreichsten von Khosla Ventures unterstützten Biokraftstoff-Startups, gab heute bekannt, dass es seine erste kommerzielle Anlage zur Herstellung von Zellulosemethanol aus Non-Food-Rohstoffen eröffnet hat. Die Anlage in Georgia wird voraussichtlich jedes Jahr 20 Millionen Gallonen Ethanol und Biodiesel abpumpen.

Das Unternehmen plant die Verwendung von Holzabfällen, die in Holzwerken rund um den Standort Soperton, Georgia, anfallen (siehe Abbildung oben). Dieser Abfall wird unter Verwendung von Wärme und Druck in synthetisches Gas umgewandelt, das in ein proprietäres katalytisches Verfahren eingespeist wird, um Verbindungen auf Alkoholbasis herzustellen. Das Endprodukt kann für Fahrzeuge und Jets mit vorhandenen Gastanks verwendet werden.

Dies ist seit einiger Zeit das Ziel von Range. Zunächst wurde angekündigt, dass die Anlage 2008 und dann 2009 in Betrieb gehen würde. Jetzt, zwei Jahre später, ist sie endlich zum Tragen gekommen - hauptsächlich aufgrund der schwachen Wirtschaft und der Entscheidung der Environmental Protection Agency, die Unterstützung für Zellulose zu kürzen Kraftstoffe.

Trotzdem konnte Range mit einer großzügigen privaten Finanzierung - Risikokapital in Höhe von mehr als 100 Millionen US-Dollar - und einer Darlehensgarantie in Höhe von 80 Millionen US-Dollar vom US-Landwirtschaftsministerium eine Reihe von durch Risikokapital unterstützten Biokraftstoffgeschäften erfolgreich abschließen. Dies hat es auf den richtigen Weg gebracht, eines der ersten Unternehmen seiner Art im kommerziellen Maßstab zu sein.

In der Roadmap von Range wird das Unternehmen zunächst Methanol für Biodiesel produzieren, später im Jahr gefolgt von Ethanol auf Zellulosebasis. Nächstes Jahr soll die Kapazität der Anlage auf 60 Millionen Gallonen pro Jahr erweitert werden, um schließlich eine volle Kapazität von 100 Millionen Gallonen zu erreichen. Die Herausforderung wird nun darin bestehen, diesen Zeitrahmen einzuhalten.

Range hat seinen Sitz in Broomfield, Colorado, und wird neben Khosla Ventures, einem der bullischsten Silicon Valley-Unternehmen für Biokraftstoffe, das ebenfalls in LS9 und Amyris Biotechnologies investiert, von Pequot Capital, der Pacific Corporate Group und Morgan Stanley unterstützt.